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Lo que realmente sucedió detrás de la demanda por café caliente

marzo 26, 2022

Una anciana se quema cuando derrama una taza de café caliente en su regazo. Ella demanda para ganar un premio mayor de $2.7 millones otorgado por un jurado. La próxima quemadura proviene de los medios, y su vida cambia para siempre.

Los hechos del caso

El 27 de febrero de 1992, Stella Liebeck, una viuda de 79 años, estaba en el asiento del pasajero del Ford Probe de su nieto y ordenaba una comida económica en la ventanilla de un McDonald’s en Albuquerque, Nuevo México. Como no había portavasos en el Probe y las superficies interiores estaban inclinadas, su nieto, Christopher Tiano, se detuvo en un lugar de estacionamiento después de recibir su pedido.

“Quería quitarle la tapa al café para ponerle crema y azúcar”, dijo Liebeck a una estación de noticias local en ese momento. “Así que puse la taza entre mis rodillas para estabilizarla [as I tried] para quitar la parte superior.”

“Y después de eso”, dice Tiano, “empezó a gritar”.

El café se derramó en el regazo de Liebeck, lo que provocó quemaduras de segundo y tercer grado en el 16 por ciento de su cuerpo. Entró en estado de shock y estuvo hospitalizada durante una semana, sometiéndose a numerosas operaciones de injertos de piel.

“Soy enfermera y estaba horrorizada por el tipo de lesiones que había sufrido”, dijo la nuera de Liebeck, Barbara Liebeck. ¿Encuentra interesantes los hechos de la demanda del café caliente? Conozca los 10 escándalos que sacudieron la industria de la comida rápida.

Por qué Liebeck decidió demandar

Cuando las facturas médicas de Liebeck superaron los $10,000, se comunicó con McDonald’s y pidió que se le reembolsara.

“No podíamos creer que tanto daño pudiera ocurrir por el café derramado”, dijo la hija de Liebeck, Judy Allen, en Escaldado por los medios, un documental de 2013 sobre el caso. “Escribimos una carta a McDonald’s pidiéndoles que revisaran la temperatura del café y que dieran una compensación por las facturas médicas”.

“Dijimos: ‘Su máquina debe estar demasiado caliente, así que mírela y arréglela si está rota’”, dijo el yerno de Liebeck, Charles Allen. “Debe ser una aberración. Pero si esa es su política, le pedimos que se preocupe por su política”.

McDonald’s respondió con una oferta de $800.

Fue entonces cuando Liebeck contactó a un abogado. Después de que fracasaran los intentos de llegar a un acuerdo extrajudicial, Liebeck demandó a McDonald’s por $ 125,000, alegando dolor físico y mental, angustia y pérdida del disfrute de la vida. Su argumento: el café estaba demasiado caliente. Aquí se explica cómo quitar las manchas de café.

En ese momento, McDonald’s requería que sus franquicias prepararan su café a una temperatura de 195 a 205 grados y lo vendieran a una temperatura de 180 a 190 grados, mucho más caliente que el café hecho por la mayoría de las máquinas de preparación de café caseras. Eso significaba que “el café en cuestión se preparó a temperaturas que se aproximarían a la temperatura del radiador de su automóvil después de conducir de su oficina a casa”, dijo uno de los abogados de Liebeck, Ken Wagner. Ahora que sabe qué inspiró la demanda por café caliente, aquí hay algunas cosas más que los empleados de McDonald’s no le dirán.

Lo que salió en la corte

Durante el juicio, el cirujano de Liebeck, David Arredondo, MD, le dijo al jurado que si el líquido a esa temperatura entra en contacto con la piel durante más de unos segundos, causará quemaduras muy graves. “Si tiene suerte, producirá quemaduras de segundo grado”, dijo. “Si no tiene tanta suerte, sufrirá quemaduras de tercer grado o de espesor total que requerirán injertos de piel y cirugía”. A los miembros del jurado se les dio un ejemplo gráfico de lo que estaba hablando cuando se les mostraron fotos de la ingle quemada y los injertos de piel de Liebeck.

McDonald’s tenía una razón para exigir que su café se sirviera a esa temperatura, informó el Wall Street Journal—sabía mejor. Los expertos en café aseguraron a la compañía que “las altas temperaturas son necesarias para extraer completamente el sabor durante la preparación”.

Los representantes de McDonald’s sugirieron que la culpa recaía en Liebeck por sostener la taza entre sus piernas. Y una vez que derramó su café, dijeron, debería haberse quitado la ropa de inmediato. Además de eso, su edad puede haber influido en la gravedad de sus heridas, porque la piel de las personas mayores es más delgada y más susceptible a las lesiones.

Sin embargo, el juicio reveló que Liebeck no estaba solo. McDonald’s había recibido más de 700 quejas sobre quemaduras por bebidas calientes durante el período anterior de diez años.

La defensa respondió que el número de quejas era estadísticamente insignificante, dados los miles de millones de tazas de café de McDonald’s que se venden anualmente. Su punto pareció desanimar a los miembros del jurado.

“Había una persona detrás de cada número, y no creo que la corporación le estuviera dando suficiente importancia a eso”, dijo la miembro del jurado Betty Farnham al Wall Street Journal.

Después de siete días de testimonio y cuatro horas de deliberación, los miembros del jurado se pusieron del lado de Liebeck. Le otorgaron $ 200,000 en daños compensatorios. Pero debido a que ella causó el derrame, redujeron la cantidad a $160,000. Luego, los miembros del jurado le otorgaron $ 2,7 millones en daños punitivos, lo que, razonaron, equivalía a aproximadamente dos días de ventas de café de McDonald’s. El total fue de $ 2,735,000 más de lo que había solicitado la demanda de Liebeck.

“La única manera de llamar la atención de una gran empresa [is] para hacer daños punitivos contra ellos”, dijo el miembro del jurado Marjorie Getman. “Y pensamos que esto era un daño punitivo muy pequeño”.

Posteriormente, la cantidad se redujo a alrededor de $ 650,000, que se redujo aún más a alrededor de $ 500,000. No obstante, “creo que el premio inicial ciertamente captó la atención de todos, no necesariamente de manera favorable”, dijo Farnham. En una nota más ligera que la demanda por café caliente, lea sobre los casos judiciales más divertidos de todos los tiempos.

Cómo reaccionó el público al veredicto

Como Escaldado por los medios mostró, aunque el original Diario de Alburquerque El artículo sobre el juicio tenía 700 palabras, los artículos subsiguientes recogidos y enviados por cable eran mucho más cortos y omitían detalles importantes. Al final, todo lo que la mayoría de la gente sabía sobre el caso provenía de los titulares y los programas de entrevistas nocturnos. Estos casos de corte de comida rápida son ba-da-ba-ba-tonto.

“Cuando lees ‘Mujer’… ‘Café’… ‘Millones’… suena como una estafa», dijo John Llewellyn, profesor de comunicación en la Universidad de Wake Forest. “No es la consecuencia lógica de un juicio reflexivo”.

Y Liebeck se convirtió en el compinche que alimentó el frenesí mediático que siguió:

“He estado pensando en dejar el trabajo aquí y demandar a las grandes empresas para ganarme la vida. Demandar se ha convertido en un pasatiempo popular en los Estados Unidos y me gustaría obtener algo de ese dinero fácil”.—Andy Rooney, corresponsal de CBS News

“¡Cada minuto que desperdician en esta demanda frívola, no pueden desperdiciarlo en otras demandas frívolas! ‘Oooh, mi café estaba demasiado caliente.’ ¡¡Es café!!” —El presentador del programa de entrevistas Craig Ferguson

«Ahora [Liebeck] afirma que se rompió la nariz con el protector contra estornudos en la barra de ensaladas de Sizzler al inclinarse para mirar los garbanzos”. —Jay Leno

Los políticos se subieron al carro:
“Si una mujer va a un restaurante de comida rápida, se pone café en el regazo, se quema las piernas, y demanda y obtiene un gran acuerdo, eso en sí mismo es suficiente para decirle por qué necesitamos una reforma de responsabilidad civil”. —Ex representante de EE. UU. John Kasich de Ohio

La opinión pública fue influenciada. Durante las entrevistas del hombre en la calle para el documental Café caliente, una mujer dijo de Liebeck: “La gente es codiciosa y quiere dinero. Harán lo que sea para conseguirlo”.

Un hombre dijo: “La mujer compró el café y se lo derramó encima. No fue como si el empleado de McDonald’s tomara el café y se lo arrojara». Dicho esto, una demanda por café caliente no es lo único que puede llevarlo a la corte. Averigüe algunas cosas que hace todos los días que pueden hacer que lo demanden.

el resultado final

Su familia, comprensiblemente, estaba horrorizada. “Estoy asombrada de cuántas personas conocen este caso y cuántas personas tienen una visión distorsionada del caso”, dijo su hija Judy Allen. “Diré, ‘¿Qué pasa si te digo que ella no está manejando?’ y dirán, ‘Oh, no, ella estaba manejando’. ”

“Escuché a personas decir que ella estaba pidiendo $30 millones o algo igualmente ridículo”, dijo la nuera de Liebeck, Barbara. “Básicamente, Stella le dijo a McDonald’s: ‘Quiero que cubras lo que Medicare no cubre, y quiero que controles mejor ese café porque no quiero que esto le pase a otra persona’. Eso era lo que ella estaba pidiendo”.

Ese mensaje se perdió en toda la charla. “Una vez que todos deciden qué es verdad sobre algo y los medios de comunicación han sido una especie de cámara de eco para ello, ¿cómo lidias con el hecho de que podrían estar equivocados?”. dijo Llewellyn. “Que Stella Liebeck necesitaba defender su reputación es la parte más triste de toda esta historia para mí”.

“No estaba en esto por el dinero”, dijo Liebeck en ese momento. “Estuve en eso porque quiero que bajen la temperatura para que otras personas no pasen por lo mismo que yo”.

Stella Liebeck nunca recuperó la fuerza y ​​la energía que tenía antes de quemarse. Falleció en 2004, a la edad de 91 años. McDonald’s ahora sirve su café a una temperatura 10 grados más baja. Desde que se presentó la demanda, la gente ha presentado demandas por café caliente no solo contra McDonald’s, sino también contra Burger King, Dunkin’ Donuts, Starbucks, Continental Airlines y otras compañías. Ahora que conoce la historia de la demanda por café caliente, descubra 75 hechos más alucinantes sobre McDonald’s.